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Embryons de rhinocéros fabriqués en laboratoire pour la toute première fois


Une nouvelle étude publiée dans Communications de la nature Cette semaine, des scientifiques ont créé des embryons hybrides à partir d'œufs de rhinocéros blancs du Sud (SWR) et de sperme de rhinocéros blancs du Nord (NWR) en utilisant des techniques de reproduction assistée (ART). Ce travail est la première génération in vitro signalée de blastocystes de rhinocéros.

La recherche peut également être une clé pour sauver la lignée NWR actuellement considérée comme fonctionnellement éteinte puisque les deux seuls animaux restants de l'espèce sont tous deux des femelles. «Nos résultats indiquent que le TAR pourrait être une stratégie viable pour sauver les gènes du rhinocéros blanc du nord emblématique, presque éteint, et pourrait également avoir un impact plus large s'il est appliqué avec un succès similaire à d'autres espèces de grands mammifères en voie de disparition», lit-on dans l'étude.

Premiers rhinocéros in vitro

"Ce sont les premiers embryons de rhinocéros produits in vitro. Ils ont une très grande chance d'établir une grossesse une fois implantés chez une mère porteuse", a déclaré le professeur Thomas Hildebrandt, chef du département de gestion de la reproduction à l'Institut allemand Leibniz pour le zoo et Recherche sur la faune à Berlin. Dans ce cas, les femmes SWR seraient choisies comme mères de substitution pour les espèces NWR en voie de disparition.

Pour l'étude, les scientifiques ont collecté des ovocytes de femelles SWR dans des zoos européens et les ont expédiés au laboratoire de reproduction italien AVANTEA. «Dans notre laboratoire, nous avons pu développer des procédures pour faire mûrir les ovocytes, les fertiliser par injection intracytoplasmique de spermatozoïdes (ICSI) et les cultiver. Pour la première fois, nous avons eu des blastocystes de rhinocéros - un stade précoce d'un embryon - développés in vitro, de même que ce que nous faisons régulièrement pour les bovins et les chevaux », a déclaré le professeur Cesare Galli, d'AVANTEA.

Pour la fécondation, l'équipe a ensuite utilisé du sperme cryopréservé de mâles NWR décédés, ce qui a donné les embryons hybrides. Le groupe est maintenant prêt à collecter des ovocytes des deux dernières femelles NWR restantes de la Terre, résidant actuellement dans la réserve Ol Pejeta près du mont Kenya, pour tenter une autre fécondation in vitro avec uniquement des spécimens NWR.

Technologie des cellules souches

Cependant, avec seulement deux femelles NWR et le sperme de seulement quatre mâles NWR disponibles, les scientifiques doivent regarder au-delà de la procréation assistée s'ils veulent un jour produire une population autosuffisante de NWR. À ce titre, l'équipe expérimente actuellement la technologie des cellules souches.

«À l'avenir, notre objectif est de produire des cellules germinales primordiales in vitro à partir de cellules iPS (cellules souches pluripotentes induites) obtenues à partir de cellules somatiques, cryoconservées dans le passé, de plusieurs individus NWR. Dans un second temps, ces cellules germinales seront ensuite transformées en ovules et spermatozoïdes », a expliqué le Dr Sebastian Diecke, expert en cellules souches au Max Delbrueck Center for Molecular Medicine de l'Association Helmholtz à Berlin, en Allemagne.

Les scientifiques sont dans une course contre la montre car les activités humaines néfastes ravagent les NWR depuis des décennies, faisant de l'espèce l'une des plus menacées sur Terre malgré de nombreux efforts de conservation. Cependant, l'équipe semble optimiste d'avoir enfin trouvé une solution.

"Cette recherche est révolutionnaire. Nous assistons au développement d'une méthode qui peut aider à compenser l'impact négatif de l'homme sur la nature", a conclu Steven Seet, responsable de la presse et de la communication au Leibniz-IZW.


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